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Une exoplanète déjà découverte disparaît mystérieusement, les astronomes le comprennent

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A 25 années-lumière de la Terre existe une étoile de la séquence principale de type A appelée Fomalhaut, dans la constellation de Piscis Austrinus. En 2004, les chercheurs ont vu des preuves directes d'une jeune planète massive comme trois fois la masse de Jupiter en orbite autour de l'étoile et l'ont nommée Fomalhaut b.

Ce monde a été l'une des premières exoplanètes directement imagées par des télescopes. En 2014, fidèle à la mode automnale de Reichenbach, cette planète a complètement disparu du ciel nocturne. Il a complètement disparu et on ne le voit nulle part. C'est comme si la planète n'était jamais là, pour commencer. Et une nouvelle étude fait allusion à cela.

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Fomalhaut b était toujours un événement étrange. Annoncé en 2008, il était clairement visible dans les longueurs d'onde optiques; cependant, les astronomes n'ont pas pu trouver la signature infrarouge de l'exoplanète qu'une planète de cette taille créerait en premier lieu. C'est pour cette raison que sa légitimité a toujours été débattue.

Jamais vraiment une planète, c'était juste de la poussière et de la lumière

Un nouvel article soutient que Fomalhaut b n'a jamais été une planète du tout. Au lieu de cela, il peut s'agir de la lumière d'une collision massive entre deux astéroïdes ou comètes, ou deux autres grands corps.

Le raisonnement derrière leur recherche était purement fortuit. Selon András Gáspár, astronome à l'Université de l'Arizona et co-auteur de l'article, tout a commencé après avoir téléchargé les données de Hubble pour examiner des choses que les gens auraient pu manquer dans le passé concernant Fomalhaut b.

L'exoplanète s'estompait continuellement

Ce que Gáspár a vu était étonnant: apparemment, la lumière de la prétendue exoplanète s'estompait et l'exoplanète disparaissait avec le temps. Dans les données de 2004 où elle a été imagée pour la première fois, la planète était brillante et massive en longueurs d'onde optiques. Cependant, dix ans plus tard, les données de Hubble montrent que la planète disparaît.

C'était le dernier clou du cercueil. Selon Gaspar, "Notre modélisation montre que les caractéristiques observées correspondent à un modèle de nuage de poussière en expansion produit lors d'une collision massive".

Un événement incroyablement rare

À la lumière des données disponibles, les chercheurs pensent que la collision s'est produite quelque temps avant les premières découvertes en 2004. À présent, le nuage de débris, constitué de particules de poussière, est passé sous la limite de détection de Hubble.

Selon les calculs de l’auteur, le système Fomalhaut ne peut connaître l’un de ces événements que tous les 200 000 ans.

«Ces collisions sont extrêmement rares et c'est donc un gros problème que nous puissions en voir une», déclare András Gáspár. "Nous pensons que nous étions au bon endroit au bon moment pour avoir assisté à un événement aussi improbable avec le télescope spatial Hubble de la NASA."

La recherche a été publiée dans le Journal Proceedings of the National Academy of Sciences.


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