Énergie et environnement

Voici quelques-uns des effets les plus importants des pluies acides sur les humains

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Vous êtes-vous déjà demandé si les pluies acides pouvaient réellement vous nuire ou vous tuer? Nous explorons ici les effets, le cas échéant, des pluies acides sur la santé humaine, et répondons également à d'autres questions courantes sur les pluies acides liées à leurs effets sur nous.

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Les pluies acides peuvent-elles vous tuer?

Alors que les pluies acides peuvent être extrêmement néfastes pour l'environnement et tuer de nombreuses plantes et animaux sur une exposition suffisamment longue, elles ne vous blesseront pas ou ne vous tueront pas directement. En fait, selon l'U.S. EPA, «marcher sous une pluie acide, ou même nager dans un lac affecté par des pluies acides, n'est pas plus dangereux pour l'homme que de marcher sous une pluie normale ou de nager dans des lacs non acides».

Les problèmes de santé humaine liés aux pluies acides proviennent en fait des polluants qui forment en premier lieu les pluies acides - le dioxyde de soufre et les oxydes nitreux. Autres polluants associés comme sulfate et nitrate les molécules peuvent également vous nuire.

Lorsque ces polluants sont en suspension dans l'air, vous risquez de les inhaler dans vos poumons.

Lorsque l'exposition à ce type de particules est suffisamment aiguë, elle peut entraîner une multitude de problèmes médicaux, tels qu'une augmentation du risque et de la gravité des maladies cardiaques et une altération de la fonction pulmonaire, qui peuvent également entraîner des maladies comme l'asthme, la bronchite et l'emphysème. .

Où les pluies acides sont-elles les plus courantes?

Les pluies acides sont malheureusement relativement courantes dans le monde, en particulier dans le nord-est des États-Unis, en Europe de l'Est et de plus en plus dans les pays en développement rapide comme la Chine et l'Inde.

Historiquement, en Europe, une zone géographique particulièrement touchée est le soi-disant «triangle noir». Couvrant des zones de la République tchèque, de l'Allemagne et de la Pologne, cette zone a reçu de très fortes pluies acides au cours des années 1970 et 1980.

Dans certaines parties de cette région, des forêts entières gisaient mortes ou mourantes, et même les voies ferrées étaient sérieusement corrodées par les pluies acides. Pour lutter contre cela, des réglementations strictes ont été adoptées, notamment la convention de 1979 sur la pollution atmosphérique transfrontière à longue distance, qui imposait, entre autres actions, de réduire les émissions polluantes des centrales au charbon.

Ces mesures se sont depuis révélées très efficaces et ont considérablement réduit les pluies acides dans la région.

Aux États-Unis, en raison des émissions des centrales électriques au charbon du Midwest, certaines régions du nord-est des États-Unis et de l'est du Canada ont été gravement touchées par les pluies acides dans les années 1960 aux années 1980. On a estimé que quelque part dans la région de 90% des cours d'eau douce de ces zones sont encore fortement acidifiés aujourd'hui.

Grâce à des règlements comme la Clean Air Act de 1990, les effets des pluies acides ont considérablement diminué dans la région. Mais la récupération après les dommages causés par les pluies acides prend du temps, et le sol de ces zones n'a montré que récemment des signes de stabilisation.

Depuis environ l'an 2000, les niveaux d'acide nitrique et sulfurique dans les pluies sont en augmentation constante dans certaines villes asiatiques, telles que Beijing et New Delhi. La demande croissante d'électricité et les secteurs de la fabrication et de la production d'acier en croissance rapide sont les principaux moteurs.

Bien que la Chine et l'Inde aient des réglementations de contrôle de la pollution, l'augmentation de la demande d'électricité au charbon dans ces pays verra probablement les pluies acides être un problème dans ces pays pour les années à venir. Selon certaines études, la Chine a été en mesure de réduire ses émissions de dioxyde de soufre d'au moins 75% depuis 2007, mais celle de l'Inde a augmenté de 50%.

Les pluies acides peuvent-elles brûler votre peau?

Les acides très forts peuvent et vont brûler votre peau au contact et peuvent même détruire certains métaux. Mais pour que cela se produise, le pH de ces types d'acides doit être très bas, environpH 1.

Les pluies acides, en revanche, sont un acide comparativement beaucoup plus faible et ont généralement un pH allant de4,2 à 4,4. Bien que des pH plus bas aient été enregistrés dans le passé.

Pour mettre cela en perspective, le vinaigre a un pH d'environ 2.2 et jus de citron environ 2.3. Même le le plus bas enregistré Le pH dans les pluies acides était encore à peu près aussi fort que le vinaigre ou jus de citron.

Cela étant dit, vous devriez éviter d'avoir même des acides doux dans vos yeux ou d'autres muqueuses. Si le pH est suffisamment bas, il pourrait soit irriter et piquer votre œil, soit, à une exposition suffisamment élevée, causer des dommages importants à votre cornée, conduisant potentiellement à une déficience visuelle.

Avec une acidité comprise entre 4,2 et 4,4, les pluies acides ne sont pas assez fortes pour brûler votre peau. Vous pourriez également être intéressé d'apprendre que la pluie «propre» normale est également légèrement acide, ayant généralement un pH compris entre 5 et5.5.

De quelles manières les pluies acides affectent-elles les humains?

Et donc, sans plus tarder, explorons certains des effets des pluies acides sur la santé humaine. Mais, il convient de le répéter, les effets les plus graves sur la santé humaine ne proviennent pas directement des pluies acides, mais plutôt polluants qui le causent.

Les éléments suivants sont exhaustifs et ne présentent aucun ordre particulier.

1. L'inhalation des polluants responsables des pluies acides peut provoquer de graves maladies pulmonaires

Les oxydes nitreux et les dioxydes de soufre sont les principaux polluants responsables des pluies acides. Ils peuvent avoir de graves conséquences sur la santé si vous y êtes exposé à des doses élevées ou systématiquement à des doses plus faibles sur une période donnée. Les deux peuvent interagir avec l'atmosphère pour créer de fines particules de sulfates et de nitrates qui peuvent voyager sur de très longues distances.

Ces particules sont si fines qu'elles sont également facilement inhalées par les humains et se propageront profondément dans vos poumons. Ces particules peuvent également facilement pénétrer dans les environnements intérieurs.

Ces types de particules fines sont liés à de graves complications de santé.

De nombreuses études scientifiques ont montré que des niveaux élevés de ces fines particules ont une forte corrélation avec une augmentation de la maladie et une mort prématurée due à des troubles pulmonaires comme l'asthme et la bronchite.

Les oxydes d'azote sont également un élément clé de la formation d'ozone, par interaction avec les composés organiques volatils (COV). L'exposition à l'ozone peut également avoir des effets graves sur les poumons humains, de l'inflammation au développement de l'emphysème.

2. Ces polluants peuvent également causer de graves maladies cardiaques

Les dioxydes nitreux et soufrés, ainsi que les produits nitrés et sulfatés, peuvent également entraîner de graves maladies cardiaques. Diverses études ont montré une association avec le dioxyde de soufre et une augmentation de la morbidité et de la mortalité chez les humains et les animaux en raison de maladies cardiovasculaires telles que les cardiopathies ischémiques, l'insuffisance cardiaque et l'arythmie.

Ces études ont également montré que la mitochondrie des cellules animales est l'organite cellulaire le plus sensible du myocarde (tissu musculaire du cœur) des animaux exposés au SO2.

Les sulfates sont également présents naturellement et sont un composant commun de l'eau «propre». Avec d'autres sels et minéraux qui ont tendance à se dissoudre dans l'eau potable, ils peuvent aider à améliorer le goût de l'eau. Des niveaux élevés de sulfates dans l'eau potable ont été associés à des effets laxatifs, voire à des diarrhées, qui peuvent, ironiquement, entraîner une déshydratation.

L'exposition à des niveaux élevés de nitrates dans l'eau potable a également été associée à des maladies graves et parfois même à la mort. Dans le corps, le nitrate se transforme en nitrite, ce qui interfère avec la capacité de transport d'oxygène du sang. Les symptômes, tels que l'essoufflement et le bleuissement de la peau, peuvent survenir rapidement sur une courte période de temps. Les nitrates sont également connus pour conduire à des maladies graves chez les nourrissons.

3. Les pluies acides peuvent gravement affecter la chaîne alimentaire et les cultures humaines

Un effet indirect des pluies acides sur les humains est les dommages potentiels qu'elles provoquent sur la chaîne alimentaire. Si elles sont suffisamment graves, ces pluies pourraient entraîner la famine, car les plantes et les animaux dont les gens dépendent pour se nourrir ne parviennent pas à se développer.

Les pluies acides affectent les plantes, en particulier, en lessivant les nutriments essentiels du sol, en libérant de l'aluminium et d'autres métaux toxiques, et en endommageant les cuticules cireuses de certaines feuilles de plantes.

La pollution et les dommages affectent parfois sa capacité à se développer et à survivre à long terme. Parfois, cependant, abaisser le pH du sol peut également tuer directement les plantes si elles n'ont pas une plage de tolérance de pH élevée.

Alors que certaines cultures courantes comme les pommes, les carottes, le chou-fleur, le maïs et le concombre préfèrent les sols un peu acides (pH 5,5 à 6,5) si le pH tombe trop bas, ils peuvent également ne pas croître ou se développer.

Les pluies acides peuvent également avoir des effets graves sur les écosystèmes aquatiques des lacs et des rivières. Les phytoplanctons, par exemple, sont particulièrement sensibles aux faibles niveaux de pH et mourront facilement. Comme ils sont au bas de la chaîne alimentaire, la mort des phytoplanctons peut alors conduire à l'effondrement de toute la chaîne alimentaire.

Le lessivage des métaux toxiques comme l'aluminium, le cadmium et le mercure du sol par les pluies acides peut également tuer directement de nombreuses espèces aquatiques, en particulier celles qui respirent les branchies. Encore une fois, cela peut conduire à l'effondrement de chaînes alimentaires entières.

En bref, tout effet grave sur les cultures ou les animaux peut finalement entraîner une famine si l'impact est suffisamment grave.

Certaines études ont même montré que les pluies acides dues à la pollution de l'air dans un pays peuvent également provoquer des sécheresses dans d'autres pays.

En résumé, si les pluies acides ne sont pas nécessairement directement nocives pour l'homme, nous avons vu que les polluants qui les créent, et leurs effets sur l'environnement, ont des effets nocifs potentiels très réels sur nous et la nature.

Mais ce n'est pas tout à fait sombre.

La pression croissante exercée sur l'industrie pour qu'elle réduise et assainisse ses émissions a entraîné une réduction des pluies acides dans de nombreuses régions du monde. Il semble à de nombreux experts dans le domaine que certains des pires effets des pluies acides pourraient un jour appartenir au passé.


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